«ніколи не спить”. Немов відчувши його погляд або вловивши думку, жінка відкрила великі очі і збентежено посміхнулася.

“всім би прокидаючись виглядати настільки жепрекрасно”, – подумав гаутама.

– знову поперек, – жінка вказала поглядом наспину і, не чекаючи відповіді, присунулася, – лягай! – скомандувала вона.

Гаутама звалився на простирадла з граціозністю старогосинего кита, а жінка почала масажувати йому спину. Чоловік закотив очі, але тут ожила прозора панель зовнішнього зв’язку. Вона приглушеннозасвітилася всіма кольорами веселки по черзі: червоний-помаранчевий-жовтий і такдалее, поки гаутама не стукнув по ній пальцем.

– доброго ранку, соня – – кімнату наповнивдружелюбний бас енджела, давнього товариша і компаньйона гаутами – – ти чому ещене на роботі?

– мммм, – промичав чоловік.

– треба говорити “привіт”, а не «мммм», –засміявся енджел, – у нас знову проблема, ізоляція десь пропускає або, може, це не ізоляція, чорт би все побрав, давай, швидше, піднімай свою тушку і бігомко мені, справ невпроворот…

– зрозумів, – простогнав гаутама і, недослухавши друга, вимкнув панель.

– запуск токамака через пару днів, а у вас ті жепроблеми, що в перші дні будівництва, – вимовила жінка, продовжуючи м’яти спінумужа.

– о, так.

Гаутама різко повернувся на спину, поваливши дружину на ліжко і опинившись зверху на ній, легко поцілував в кінчик носа,помітивши, як колір її очей змінився з зеленого на яскраво-блакитний.

– справи не чекають.

– мені поїхати з тобою?

– ні, не потрібно, думаю, ми впораємося, – посміхнувся чоловік.

Гаутама увірвався в лабораторію, яка большепоходила на кілька величезних ангарів, що примостилися впритул один до одного,і без зайвих прелюдій відправився до пристрою, який їх компанія,пек-технолоджі, проектувала і будувала більше семи років. По дорозі до немуприєднався енджел, що вискочив як чортик зі свого кабінету.

– що знову стряслося? – косо подивився на нього гаутама.- чому, коли я ввечері їду додому, все працює, а вранці-то цепьзамикает, то проводка шає,то якась технік мокрою ганчіркою змахнетпиль разом з моїми інструментами?

– у нас немає технік, – лаконічно вставив енджел.

– тоді хто минулого разу мало не спалив тут все?

– аспіранти войновича, – знизав плечима енджел, –та й бог з ними, з ним, з нами, страховка ж покрила все з лишком.

– все, крім часу, – процідив крізь зуби.

Він різко зупинився, і енджел мало не налетів на друга.

– генрі, я втомився, ми сім років збирали ітестіровалі токамак не для того, щоб, коли ми його запустимо, а за контрактом ствоім батьком, ми повинні зробити це днями, він несподівано пукнув і заглох, – гаутаматкнул вказівним пальцем в груди низенького генрі енджела, – тим більше що мисами входимо до ради корпорації, яка виділила шалені гроші на цей проект, буде просто смішно, якщо пристрій віддасть кінці в самий відповідальний момент.

– знаю, брате, – генрі посміхнувся і ляснув другапо плечу, – все буде добре.

Гаутама і генрі рушили далі, і як тільки вони опинилися в темному ангарі, що веде до тороїдальної камери з магнітними котушками, світло несподівано спалахнуло, і виявилося, що їх оточують майже дві сотні ошатнихлюдей в паперових ковпачках на головах. Вони хором закричали:

– вітаємо.

Гаутама від несподіванки отпрянул назад, але егопріобнял енджел.

Люди, що зібралися навколо них, були співробітникамикорпорації, які працювали останні сім років над проектом пристрою. Гаутама зовсім очі втупився на генрі.

– я ж сказав, що все буде добре – – сяяв той, – вночі ми провели останні випробування, токамак пройшов всі тести успішно, со100% ефективністю, вітаю, – він простягнув руку гаутаме і той автоматическипожал її, – і ми всі не могли дочекатися, коли ж ти, нарешті, зволіш’явитися в лабораторію, тому і вигадали проблему.

Гаутама розслабився, напевно, вперше за довгі роки і, взявши простягнутий келих посміхнувся. Навколо нього було море задоволених щасливих людей, всі вони по черзі підходили до нього і вітали.

Вдруггаутама завмер, відчувши, що його хтось викликає по фонолінгві. Чтобысосредоточенно відповісти на уявний дзвінок, він закрив очі, натиснув кнопку насвоем напульснику, і подумав: «так, алло». Зв’язок встановилася не повністю, можливо, через велику кількість людей в приміщенні або сукупності пристроїв і приладів. Гаутама спробував ще раз: “слухаю, привіт, хто це?».перед уявним поглядом виник лисий усміхнений чоловік, він сидів за огромнымдубовым столом, склавши на ньому руки.

– здрастуй, гаутама! – сказав чоловік. – я вирішив привітати тебе особисто, ти домігся значних результатів, – чоловік крадькома глянув на монітор, втоплений в деревині столу під руками, – показали, що ви домоглися воістину рекордного утримання плазми.

– спасибі, – трохи сторопів, відповів гаутама. Онне очікував, що ось так просто сьогодні з ним безпосередньо зв’яжеться людина, якого раніше він бачив, тільки на обкладинках журналів типу «тайм» або «ньюсвік».

– я хочу, щоб післязавтра, коли проізойдетрабочий запуск пристрою, ти спостерігав за ним не з сахари, а був разом сомною на “атлантиді”, – продовжував чоловік, який за сумісництвом являлсяоднім з найбагатших людей сонячної конфедерації, був засновником івласником пек-технолоджі і батьком друга гаутами – генрі енджела.

– добре, – погодився гаутама, хоча розумів,що вибору у нього немає.

– ось і відмінно, – зрадів енджел-старший, –за тобою прилетить мій особистий літак.

Зв’язок перервався, гаутама відчинив очі і побачив навколо себе людей, які з тривогою спостерігали за тим, як від його обличчя відливає кров.

– гефест! – на всіх доступних частотах і хвилях транслював ахілл, або, точніше, просто кричав. – гефест! будь ти проклятий! гефест, що ти робиш?

Так тривало досить довго, ахілл, замкнений в напівзруйнованому екзоскелеті, стояв встромлений посеред палуби капітанскогомостіка і нагадував забутий ніж в дерев’яній стільниці. Він спостерігав занапарником, за людиною, яку вважав другом, єдиним другом в радіусенесколькіх тисяч світлових років. Ахілл всією душею довіряв гефесту, і він не міг зрозуміти і зрозуміти, що сталося з капітаном зорельота «тайга».

Гефест завмер, він не звертав на крики і благання пілота ніякої уваги. Він просто чекав чогось.

Сканери і детектори екзоскелету ахіллазафіксували, що світлячки, всі три кораблі, почали віддалятися від»андорри”, дуже повільно, крадучи.

Гаутамасидел в кріслі, вкривши ноги пледом, на балконі сто двадцять п’ятого поверху всобственних апартаментах. Він боявся висоти, тому ніколи не підходив кперилам, щоб хоч одним оком побачити потопаюче в тумані, але блискуче місто. Гаутама придбав апартаменти, тому що йому хотілося показатидрузі, колегам, родичам і заздрісникам, що він може це зробити, хочяогромная квартира, застрягла десь між небом і землею, не так вже й йому подобалася.

На балкон вийшла жінка з келихом вина в руці, її легкий,шовковий і темно-синій, як північ, пеньюар тріпав вітер, проте вона нечувала дискомфорту або холоду.

Жінка подала чоловікові келих, він був теплий, навіть палючого. Гаутама пригубив глінтвейн і прицмокнув від задоволення, насолоджуючись нотками кориці і апельсина.

– ти завтра відлітаєш в “атлантиду”, – жінка неспрошувала, а стверджувала.

– так, ти ж чула мою розмову з босом.

– мені це не подобається.

Гаутама зробив ще кілька ковтків, женщінапрошлась по балкону, а потім сіла на перила, витягнувши свої красиві,довгі, стрункі ноги.

– анна, будь ласка, зліз звідти, – простоналгаутама, – ти ж знаєш, я ненавиджу, коли ти так робиш.

– я теж не люблю, коли мене залишають одну встоль відповідальний момент, як запуск токамака і твій тріумф.

– ти не будеш одна, ти будеш там з генрі, онхороший хлопець, ти і сама знаєш.

– звичайно, – жінка посміхнулася, показавидеальні зуби, – він єдиний з твоїх друзів не перестав з тобойразговарівать десять років тому, коли ти вирішив пов’язати своє життя не снастоящей жінкою, а зі мною.

– ти і є справжня жінка.

– так, тільки я людиноподібний андроїд.

Анна перестала триматися за перила, склавши рукина грудей. Нічний вітер, гаутаме здалося, що він посилився ще сильніше, розгойдував анни, або ж тільки роздував її пеньюар.

– тільки не для мене. Ти ж знаєш, що я люблютебя більше всіх на світі і те, що було десять років тому, сьогодні вже не так важливо. Багато хто став спокійніше ставиться до шлюбів людей і роботів. Так, ми були першими, але нам вдалося зберегти нашу любов.

– не відлітай завтра, залишся.

Гаутама залпом спустошив келих, він вже хотелпревратіть все жартома, сказавши, що у анни погане передчуття, хоча уандроїдів передчуттів не буває, але вчасно прикусив язик.

Анна зістрибнула з перил назад на балкон ікріпко поцілувала гаутаму, він встав, скинувши плед, і вони пішли в спальню,залишивши забутий келих на підлозі.

– гефест! ти з глузду з’їхав? – не міг заспокоїтися.

Нарешті, екзоскелет капітана подав ознаки життя.

– заспокойся, – твердо сказав гефест – – хватітпаніковать, я зробив те, що повинен був зробити! номмуни вказали мені, що тыможешь перешкодити здійснити наш план.

– наш? з яких це пір» їх “план став»нашим”?ти явно мариш!

– я приймаю рішення, ахілл. Ти підкоряєшся! тине зміг би зрозуміти їх, вони бачать крізь час, я вже говорив, вони прорахували всенаперед, на багато кроків або ходів, – гефест немов задумався, а затемпродолжіл, – вони схожі на гравців у вейци, вони знають варіанти всіх комбінаційнаперед, а варіантів цих більше, ніж зірок на небі.

– ти точно сплять!

Гефест обірвав діалог, відключившись. Ахілл хотелпродолжіть буйствувати, коли помітив надходять показання приладів. Світлячки віддалилися від» андорри ” і розташувалися в ряд, утворивши пояс, і застигли, іхсвічення ставали все тьмяніше і слабкіше. Ахілл уважно спостерігав закосмічними об’єктами сфероїдів.

Коли світіння майже повністю зникло, а світлячкісталі лише чорними крапками, майже не відмінними від оточував їх косміческогопространства, на кожному з них виникло по маленькому цятку світла. Ці плями, схожі спочатку на краплі, почали розгоратися все сильніше і яскравіше, поки незапилали настільки люто, що почали один за іншим виводити з ладу сканери. З палаючих точок вирвалися промені і всі три вдарили, одночасно потрапивши вкатушки і гілки, якими була обплутана «андорра». Космоліт землян спалахнув і, поглинувши енергію, зник, відправившись крізь час і простір.

Гаутама нервував, але намагався це приховати, безуспішно. Онбыл роздратований, що все-таки залишив анну і генрі в лабораторії токамака, а самотправился в «атлантиду». Турбувало гаутаму буквально все-і навколишній простір: він сидів на величезному м’якому дивані в підводних апартаментахенджела-старшого,за прозорими нішами яких пропливали величезні і дрібні, яскраві і бліді рибки. Дратувало, що енджел поки не з’явився, і гаутамеприходилось чекати, як бідному селянину, явища важливого державного чиновника, цього гаутама дуже не любив, просто ненавидів. Засмучувало і те, що токамакзапуститься без його присутності, він же зможе спостерігати тільки з відстані внесколько тисяч кілометрів. Поки гаутама мовчки хмурився, віддаючись темним думкам, в кімнаті з’явився енджел-старший, він не увійшов як звичайні люди, вдверь, а піднявся на висувній платформі прямо з підлоги.

Гаутама відкрив було рот від подиву, але енджел-старший вже був на дивані, і гаутама зрозумів, що тисне руку боса.

– просто чудово, що ти согласілсяпріехать, – поплескав гаутаму по плечу енджел-старший,– завжди приємно відкривати і создаватьщо щось нове, коли можеш доторкнутися до творця дива.

– так-так, звичайно.

Енджел-старший, вирішивши ні про що не розпитуватисконфуженного гаутаму, звернув погляд до прозорих нішах з плаваючими рибками іриби зникли. Ніші миттєво перевтілилися в монітори, з яких, натужноулибаясь, дивився генрі. За його спиною сиділо кілька десятків людей, співробітники токамака, вони, майже не дихаючи, втупилися в свої планшети і комп’ютери. Гаутама знав, що там же знаходиться анна, вона теж була співробітницейкорпорації, хоча і займалася в основному статистичними дослідженнями.

Поки гаутама відволікся, розглядаючи анну, генрі сотцом вже переговорили, виголосивши кілька пафосних промов, потім генріспросіл:

– можна приступати до запуску?

– запуск дозволяю, – енджел-старший навіть махнув рукою в дусі давньоримського імператора, що відправляє на бій гладіаторів.

Гаутама завмер, схоже, що він навіть перестав дихати.

Генрі віддав наказ, і камери токамака почали заповнюватисясмесью дейтерію і тритію. Гаутама бачив цей процес сотню разів і зрозумів, що відбувається. Потім включилося вихрове електричне поле, воно-то і повинно було розігріти утворився всередині камер коктейль до температури сонця. Теперьнужно було весь цей процес стабілізувати і утримати в робочому вигляді – самаяскладна частина виробництва енергії.

Гаутама несподівано усвідомив, що молиться, сам не розуміючи, щоб у них все вийшло. Енджел-старший розвалився на дивані і, здається, втратив інтерес до експерименту, він щось читав або дивився на своемнапульснике.

Начебто все йшло як по маслу. Токамак утримував плазмувсередині. У гаутами крутилися кілька думок, вони немов бігали один за дружкойкак білки в колесі:»головна проблема токамаків, полягає в тому, що ці реакторимогут вибухнути фактично в будь-який момент; але з нашим цього не статися,просто неможливо; але ж були прецеденти”.

Поки гаутама вів дискусію сам з собою, від його уваги вислизнув той факт, що енджел-старший напружився, і раптом зв’язок перервався.

– що сталося? – запитав гаутама. – перешкоди?

Енджел-старший повільно похитав головою, він торкнувсянапульсника, потім свого вуха, закрив очі на кілька секунд, потім знову відкрив їх.

– ну? ну що ж ви мовчите? – гаутама сжалкулакі – – що сталося?

Енджел-старший важко ковтнув, а потім спокійно відповів:

– токамака більше немає – – він ще раз ковтнув іпродолжіл – – там тепер взагалі нічого немає, пустеля знову стала пустелею.

Після вибуху токамака минуло три роки. Весь цей час гаутама безпробудно пив. Він сидів на балконі і вливав в себе пляшку за пляшкою, які доставляли кур’єри-квадрокоптери. Гаутама не міг пробачити себе за те, що покинув анну. На токамак, роботу і навіть на енджелов йому було наплювати, але анна… Так, він міг придбати собі нового андроїда, проте довелося б починати все заново, заново будувати з нею відносини. Пам’ять анни випарувалася разом з її тілом в той злощасний день випробування реактора.

Гаутама кілька разів намагався накласти на себе руки, але егоостанавлівала власна боягузтво. Він боявся смерті, боявся розверзшейся дірок землі і холодного мороку могили. Хоча перервати життя для нього не складалотруда, треба було просто як слід напитися і сігануть зі сто двадцять п’ятого поверху вниз.

Гаутама сидів на балконі і ковтав противне сухе красноевино, коли з його ж апартаментів вийшла невисока дівчина в темно-сіромкостюме. Гаутама спочатку сторопів, але потім продовжив пити, він вже звик кгалюцинаціям, правда, раніше вони приймали не настільки прекрасні форми. Але коли дівчина заговорила, він упустив пляшку з тремтячих рук:

– досить сидіти тут і жаліти себе, чого тираскіс, розпустив соплі – – різко почала вона, – тебе чекає робота.

– що? – прохрипів гаутама.

– тебе чекає нова робота. Ми і так дали тобі багато часу на жалю і самокопання.

– яка ще робота?

– тепер ти належиш пек-технолоджі, дорогий, і повинен відпрацювати за свій провал з токамаком – – гаутама дивився на дівчину, яка дуже сильно нагадувала йому покійного генрі енджела, – тебе чекає новий проект, ми зробимо з тебе справжнього чоловіка, прекрасного і жахливого, подібного богу вогню.